Quand Augustus Frederick Sherman immortalisait les candidats à l’immigration aux États-Unis

A une époque où le débat sur l’immigration secouait déjà la sphère politique en Amérique du Nord, un homme, photographe amateur, Augustus Sherman prend l’initiative d’immortaliser des nouveaux arrivants, candidats à l’immigrations.

Augustus F. est employé administratif à Ellis Island, une île située à l’embouchure de l’Hudson à New York et qui faisait office de lieu de transit où débarquèrent les candidats à l’immigration. En 1907 seulement, on y enregistre plus d’un million de migrants avec chaque jour, entre 3.000 et 5.000 entrants, principalement originaires d’Europe mais également de pays arabes dominés par l’empire Ottoman.

L’une des formalités à laquelle devaient se plier les immigrants consistait à passer des examens sanitaires durant plusieurs heures et à répondre à des questionnaires. Augustus F. qui avait alors accès à ces personnes – en attente – les encourageait à revêtir leurs vêtements traditionnels afin de les immortaliser. Il mettait ainsi en scène chaque cliché, photos de groupes, de familles, d’enfants, etc.

Aujourd’hui, plus de 100 millions d’Américains – un tiers de la population – peuvent retracer leurs origines à partir d’ une personne qui a immigré par Ellis Island.

Ses photographies, simplement annotées du lieu d’origine des personnes et de la date, ont été publiées dans la National Geographic en 1907 et conservées durant de nombreuses années au siège du Service fédéral de l’immigration.

Tandis que la situation des immigrants est au centre du débat politique aux Etats-Unis, notamment depuis l’arrivée de Donalp Trump au pouvoir, cette série de photos prises entre 1906 et 1912 issues de la collection ElLis Island adresse un message puissant en plein conflit sur l’immigration.

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